Les gens ont peut-être atteint l'Europe il y a 210 000 ans

Photos du crâne.
agrandir / Vue du crâne d’Apidima 1 de l’arrière (gauche), du haut (milieu) et du bas (droite). La barre d'échelle représente 5 cm.

Harvati et al. 2019

Quelques os fossilisés à l’arrière d’un crâne pourraient prouver que notre espèce s’étend en Eurasie beaucoup plus tôt que prévu. Une nouvelle étude sur le crâne partiel mis au jour il y a 40 ans dans la grotte d'Apidima, dans le sud de la Grèce, suggère qu'il s'agit d'un fossile Homo sapiens et qu'il a environ 210 000 ans. Cela en fait le membre le plus ancien de notre espèce jamais trouvé en dehors de l'Afrique.

Le fossile, connu sous le nom d'Apidima 1, est probablement le vestige d'une première vague d'humains se propageant en Eurasie. D'après des études génétiques et des archives fossiles, les anthropologues estiment que ces premiers pionniers n'ont pas réussi à s'établir et ont été remplacés (au moins pour un temps) par des Néandertaliens.

Un nouveau regard sur un vieux crâne

Les archéologues qui ont creusé la grotte d'Apidima dans les années 1970 ont découvert le crâne partiel dans un morceau de brèche, situé à quelques centimètres d'un crâne de Néandertal fracturé et déformé appelé Apidima 2, âgé de 170 000 ans. Pendant des décennies, les archéologues ont estimé qu'Apidima 1 était aussi un homme de Néandertal. La paléoanthropologue Katerina Harvati de l'Université Eberhard Karls de Tübingen et ses collègues ont récemment examiné à nouveau Apidima 1. Le crâne partiel contenait exactement les bons morceaux d'os pour révéler quelque chose d'important: le crâne était arrondi à l'arrière – une caractéristique unique Homo sapiens,

Et selon Uranreihen, le crâne pourrait avoir 210 000 ans. Cela fait quelques milliers d'années de plus que Misliya-1, ancien détenteur du titre "Elder Man Outside Africa" ​​(194 000 à 177 000 ans). Cela cadre assez bien avec le nombre croissant de preuves selon lesquelles les premiers êtres humains (comme beaucoup de nos homins hominiens) se propagent plus rapidement et plus loin que les anthropologues ne l’aient jamais imaginé.

"Nous n'avons jamais imaginé une telle chose pour cette région, mais rétrospectivement, ce n'est pas un résultat très surprenant", a déclaré Harvati. La preuve de Homo sapiens Israël a au moins 177 000 ans et le sud-est de l'Europe était probablement une voie importante du Levant à l'Europe et à certaines régions de l'Asie. "Ce n'est pas vraiment inimaginable que certaines de ces populations aient étendu leur portée vers le sud-est de l'Europe", a déclaré Harvati.

Que le débat scientifique commence

Harvati et ses collègues, CT, ont balayé l'os pour reconstruire numériquement les morceaux de crâne fracturés et déformés, puis ont effectué une analyse statistique pour déterminer leur taille et leur forme par rapport aux autres crânes fossiles humains, néandertaliens et même plus âgés. Les hominines sont. L'analyse a constamment montré qu'Apidima 1 était un humain.

Mais cela ne signifie pas qu’il n’y aura pas de débat, en particulier sur l’âge des fossiles. La plupart des roches de carbonate de calcium, minéraux provenant de l'eau courante, contiennent également de l'uranium. En examinant le rapport des isotopes d'uranium dans une roche ou un fossile, les géochimistes peuvent déterminer le moment de leur formation. Dans ce cas, Harvati et ses collègues avaient plusieurs dates possibles, dont certaines sont beaucoup plus anciennes qu’il ya 210 000 ans. Le géochimiste Rainer Grün de l’Université Griffith affirme que ces dates antérieures sont probablement le produit de l’uranium à base de brèche, le crâne ayant été partiellement rincé dans la grotte après un certain temps et pénétrant dans l’os fossile au fil du temps.

Les paléoanthropologues analysent, datent et discutent souvent des fossiles, en particulier lorsqu'ils sont la pièce maîtresse d'une telle prétention superlative. Bien qu'Apidima 1 ne soit pas beaucoup plus ancien que Misliya-1, il s'agit du plus ancien Homo sapiens Les fossiles en Europe avec une avance d’environ 150 000 ans, et c’est une revendication importante. Il est probablement raisonnable de s’attendre à ce qu’Apidima 1 reçoive davantage d’attention à l’avenir.

Une relation longue et compliquée

"C'est une coïncidence fantastique que vous ayez deux crânes distants de 30 cm", a déclaré Green. "Dans toute la Grèce, vous avez toujours un crâne pendant cette période – c'est tout, c'est un miracle naturel que vous trouviez les deux ensemble." Les humains et les néandertaliens sont probablement morts dans des sites labyrinthiques distants de 40 000 ans. À un moment donné, l'eau traversant la grotte a entraîné les deux crânes dans la même chambre, et les rapports d'isotopes d'uranium d'Apidima 1 différaient de ceux de la roche environnante, suggérant qu'ils avaient commencé à des endroits différents et s'étaient formés à des moments différents, signature de l'homme de Néandertal était plus semblable à la brèche environnante.

Le résultat pourrait être un instantané de fossile étrange de notre histoire compliquée avec les Néandertaliens. Des études génétiques sur l'ADN de Neandertal suggèrent que ceux qui vivaient en Europe il y a 270 000 ans ont rencontré les premières vagues de migrants humains. Ces rencontres ont laissé des traces d’allèles humains dans le génome du Néandertalien, tout comme les Néandertaliens ont laissé leur marque dans notre génome moderne. Harvati dit qu'Apidima 1 pourrait faire partie de ce groupe d'humains perdu de longue date qui s'est mêlé aux Néandertaliens puis a apparemment disparu.

Les preuves génétiques suggèrent que les populations non africaines d’aujourd’hui sont toutes issues de la vague de personnes qui se sont dispersées il ya environ 70 000 à 50 000 ans dans le reste du monde. Les anciennes vagues de distraction, les personnes qui ont laissé des outils et des os dans des endroits comme Misliya, Qafzeh et les grottes de Skhul en Israël, semblent avoir disparu sans laisser de progéniture. Et des fossiles ont été détectés à plusieurs de ces endroits en Israël Homo sapiens reste dans les couches précédentes, suivi par Neanderthals dans les stades ultérieurs. Cela suggère que les Néandertaliens ont déplacé temporairement des personnes vivant dans la région. La même chose s’est probablement produite avec la première vague (ou vagues) de personnes en Europe.

"Je suppose que ce sont des populations relativement petites qui se sont rendues jusqu'en Grèce – par exemple, probablement plus petites que la population en Israël et, bien sûr, en fin de compte d'Afrique", a déclaré Harvati. Des groupes plus petits seraient plus susceptibles de disparaître localement. Le premier Homo sapiens Peut-être sont-ils arrivés au Levant et en Europe pour y trouver des Néandertaliens vivants, et ils ont coexisté pendant un moment avant de disparaître. Ou peut-être que des personnes se sont installées dans une zone inoccupée pour être ensuite déplacées ou absorbées par des groupes de Néandertaliens émigrant dans la même région.

Répondre à d'autres questions

Pour le moment, cependant, les paléoanthropologues ne savent pas exactement ce qui s'est passé entre les deux espèces ni pourquoi, tout comme ils ne savent pas exactement pourquoi les Néandertaliens sont morts il y a environ 40 000 ans. Ils ont besoin de plus de preuves pour répondre à ces questions et comprendre exactement quand, où et pourquoi nos espèces ont exploré le monde en dehors de l’Afrique. Bien sûr, cela signifie rechercher davantage de fossiles, mais cela signifie également que vous obtiendrez davantage d'informations à partir des fossiles déjà présents dans les collections de musées et d'universités.

"Je pense que les questions qui sont posées maintenant sont la cause de cette dispersion précoce? Qu'est-ce qui l'a rendu possible en ce qui concerne les ponts terrestres ou certains chemins de propagation? Y a-t-il des avancées technologiques qui ont permis une pénétration aussi profonde de l'Europe? "Dit Harvati. "Et pourquoi sont-ils trop éteints?"

Harvati et ses collègues prévoient de trouver de l’ADN et des protéines antiques dans les crânes de la grotte Apidima. Elle admet toutefois qu'elle n'est pas optimiste, car les fossiles sont si vieux et l'emplacement est dans une région si chaude. La chaleur est rarement un bon signe de maintenance de l'ADN.

Parallèlement, comme la plupart des pays du sud-est de l'Europe, la Grèce n'était pas un centre névralgique de la paléoanthropologie, malgré son importance géographique. Cela est principalement dû au fait que l'archéologie de la région s'est concentrée sur des périodes beaucoup plus tardives de l'histoire humaine. Cependant, la paléoanthropologie est devenue de plus en plus importante au cours des dernières années, ce qui a peut-être conduit à d'autres découvertes telles qu'Apidima 1.

"Nous ne le savions pas, alors peut-être le trouverons-nous [early human fossils] ailleurs aussi. Il est possible qu’ils soient allés plus loin que nous le pensions ", a déclaré Harvati. Nous ne pouvons répondre à cela qu'en trouvant plus de preuves. "

nature, 2019. DOI: 10.1038 / s41586-019-1376-z. (Via DOIs).

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