La plus ancienne preuve de fumer du cannabis dans l'ancien cimetière chinois

Photo d'un squelette et d'un brasero dans une fosse excavée.
agrandir / Les braseros ont donc été placés à côté du défunt dans la tombe.

Xinhua Wu

Les braseros brisés extraits de tombes vieilles de 2 500 ans situées dans l'ouest de la Chine contenaient des pierres brûlées et noircies. L'intérieur des vases en bois semblait également carbonisé. Pour découvrir ce qui avait été brûlé, l'archéologue Yemin Yang de l'Académie des sciences de Chine et ses collègues ont eu recours à la chromatographie en phase gazeuse et à la spectrométrie de masse pour analyser de petits échantillons de bois carbonisé et de débris de roches.

Leur analyse a révélé un produit chimique appelé cannabinol ou CBN – une signature chimique distinctive du cannabis. Ces traces chimiques anciennes fournissent des indices importants dans l’histoire de la consommation de drogues par l’homme et dans l’histoire autochtone du cannabis.

Vers 500 av. Hérodote, ancien historien grec, a décrit des personnes vivant près de la mer Caspienne, réunies dans de petites tentes fermées pour inhaler la fumée de cannabis en train de brûler sur un bol de pierres brillantes. Selon Yang, les habitants de Jirzankou ont fait quelque chose de similaire, probablement dans le cadre de cérémonies de deuil. Les archéologues ont également découvert les restes d'un instrument de musique appelé harpe angulaire, qui a joué un rôle important dans les rites funéraires qui ont suivi dans l'ouest de la Chine.

"Nous pouvons commencer à dresser une image des rites funéraires comprenant flammes, musique rythmique et fumée hallucinogène pour amener les gens à un état d'esprit modifié", ont écrit Yang et ses collègues.

Où il y a de la fumée …

Les archéologues discutent depuis des années lorsque les humains ont été domestiqués pour la première fois Cannabis sativa comme une drogue. La plante a été plantée pour la première fois vers 3 500 ans av. Domestiqué en Asie de l’Est, mais il était utilisé pour leurs graines grasses et leurs fibres longues et durables. Comme les cultures de chanvre modernes, les premières souches domestiquées ne produisaient pas une grande partie du composé psychoactif appelé THC. Le cannabis est une plante étonnamment polyvalente – si polyvalente que Yang et ses collègues affirment que les personnes âgées les ont domestiquées au moins deux fois pour des raisons très différentes.

Bien que le cannabis soit apparu ailleurs, de l'ouest de la Chine aux montagnes de l'Altaï en Sibérie, les archéologues n'ont jamais trouvé de preuve aussi directe que les peuples anciens l'aient allumé. Ailleurs, des plantes de cannabis enterrées peuvent indiquer que des humains en ont mangé des parties pour obtenir un effet similaire (bien que les brownies n'aient pas été inventés depuis des millénaires). Mais sans une analyse chimique similaire des restes humains dans ces tombes, les archéologues ne peuvent pas dire avec certitude. Dans d'autres endroits, comme des funérailles dans les montagnes de l'Altaï, en Sibérie, où les archéologues ont trouvé une petite tente, un bol et un sac de graines de chanvre, il est tout à fait raisonnable de penser que le cannabis était peut-être destiné à être une drogue.

"Il est difficile de juger combien de personnes âgées les ont consommés. Par conséquent, j'essaye d'analyser chimiquement les artefacts et les tissus humains pour fournir des preuves plus fiables ", a déclaré Yang. La détection de biomarqueurs CBN dans un brûleur carbonisé n’est tout simplement pas plus claire.

… y a-t-il des biomarqueurs

Les résidus brûlés dans les braseros de Jirzankou constituent la première preuve directe que les humains brûlent du cannabis pour sa fumée, mais ils indiquent également clairement que les humains utilisent la plante spécifiquement pour ses effets psychotropes. L'analyse chimique de Yang et de ses collègues a révélé que les plantes de cannabis brûlées dans le cimetière avaient une teneur élevée en THC, ce qui les distinguait des plantes de chanvre domestiquées et de la plupart des plantes de cannabis sauvages poussant sur des pentes allant du Caucase à l'ouest de la Chine.

Les plantes qui produisent plus de THC ont tendance à produire moins de CBD et inversement. Et le THC, le composé psychoactif de la marijuana, se décompose en CBN lorsqu'il est exposé à l'air, à la chaleur ou à la lumière. La présence de tant de CBN (et pas de CBD) dans les résidus calcinés de braseros Jirzankou suggère que le cannabis utilisé lors des rites funéraires était plus élevé en THC que dans la plupart des plantes sauvages. Il y a 2 500 ans, les habitants de l'ouest de la Chine savaient où trouver le cannabis sauvage le plus psychoactif ou avaient commencé à le cultiver.

Des études sur le cannabis sauvage moderne ont montré que les plantes produisent plus de THC lorsqu'elles sont exposées à de basses températures, à la lumière ultraviolette et à d'autres conditions d'altitude. "Les humains seront toujours à la recherche de plantes sauvages qui peuvent affecter le corps humain, en particulier des effets psychoactifs, donc s'il y avait des THC sauvages, ils auraient été facilement ciblés", a déclaré le co-auteur. Robert Spengler. Responsable de laboratoire à l'Institut Max Planck pour les sciences humaines.

À l'heure actuelle, Yang et ses collègues n'ont pas suffisamment de preuves pour dire si les plantes ont été domestiquées ou récoltées ici, mais ils disent que le cannabis a été utilisé comme drogue rituelle en Chine occidentale il y a 2 500 ans. Et cela donne une indication de la façon dont il s'est propagé au reste du monde. Les montagnes du Pamir, dans l'ouest de la Chine, se situent le long de l'ancien réseau de routes commerciales connu sous le nom de Route de la soie, reliant l'Asie de l'Est à l'Europe et au Moyen-Orient. À Jirzankou, le mélange d'artéfacts enfouis avec les morts – soie d'Asie de l'Est et perles de verre de l'Asie du Sud ou de l'Ouest – suggère un carrefour culturel.

"Les plantes étaient l’un des produits les plus importants empruntant ces routes d’échange trans-eurasiennes et ont largement transformé la nourriture dans toutes nos cuisines modernes", a déclaré Spengler. "Je pense qu'avec cette nouvelle étude, nous pouvons désormais inclure le cannabis dans cette liste, car il s'agit d'une de ces cultures issues de ces anciennes routes commerciales".

Progrès de la science, 2019. DOI: 10.1126 / sciadv.aaw1391 (À propos des DOI).

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