Comment les hélicoptères nous donnent une vue imprenable sur le Tour de France

C'est le moment de l'année où la seule course cycliste à laquelle les gens accordent le plus d'attention est à portée de main. Le Tour de France a débuté le 6 juillet et avec lui une compétition intense qui a entouré le pays et se termine à Paris avec un maillot jaune qui a été remis au vainqueur. Mais pour des millions de téléspectateurs, la course joue un rôle mineur. Le Tour de France a été décrit comme un carnet de voyage pour la France et attire un public avec des scènes pittoresques du paysage et de la culture français. La course a commencé en 1903 et aujourd'hui, après la Coupe du Monde de la FIFA et les Jeux olympiques, le circuit constitue le troisième plus grand événement sportif au monde.

La plupart des meilleures images de cette compétition de trois semaines proviennent de vidéos fournies par des hélicoptères qui suivent et filment l'action d'en haut. En dehors des cyclistes, les avions Hélicoptères de France (HdF) conquièrent les pentes escarpées des montagnes, les vieux châteaux français, les champs de tournesols et les larges boulevards de Paris. Fondé en 1991, HdF propose des services d’hélicoptère allant du transport de passagers aux excursions en passant par les opérations cargo et Medevac. La société basée à Tallard, dans le sud-est de la France, est connue dans le monde entier pour son travail en tant qu’unité officielle de photographie aérienne et d’appui pour le Tour de France, opérationnel depuis 1999.

Des écureuils volants?

HdF utilise un trio d'hélicoptères AS355 et AS350 Écureuil pour filmer et relayer des images en direct de la tournée. Construit par Eurocopter (maintenant Airbus), l’AS355 est un hélicoptère léger pouvant accueillir cinq passagers, propulsé par deux turbines Safran Arrius 1A1 de 566 cv. L’AS350 est fondamentalement le même hélicoptère avec une seule turbine Safran Arriel 1D1 de 732 ch. Les écureuils sont utilisés à des fins civiles dans le monde entier, y compris aux États-Unis, et par de nombreux opérateurs militaires et gouvernementaux.

Deux AS355 servent de coupleurs vidéo et transportent un appareil photo Cineflex grand angle avec stabilisation du gyroscope et cinq axes sur le nez, ainsi qu’un appareil photo à longue focale des deux côtés de la cabine. Les caméras sont intégrées dans des modules conçus pour minimiser l'aérodynamisme de l'aéronef. Un AS350 sert d’hélicoptère relais équipé d’antennes FM qui reçoivent et transmettent en direct l’émission de l’AS355, ainsi que de caméras au sol sur les motos.

L'hélicoptère à relais tourne à une hauteur de 600 mètres et reçoit les caméras. En fonction de la météo, ils sont envoyés à bord d'un avion qui vole entre 3 000 et 7 600 m d'altitude. L'avion renvoie les données combinées à deux camions de réception situés le long de la piste de course.

Les camions agissent comme des répéteurs de signal, la première vidéo étant envoyée à un satellite, qui la renvoie au deuxième camion plus loin sur la ligne, qui transmet ensuite le signal à la ville où se trouve la ligne d'arrivée. Pour les étapes avec un terrain varié et une longueur maximale de 225 km, cette méthode de saut assure la meilleure fidélité vidéo avec le moins de retard possible. Le signal vidéo est rapidement décodé et disponible pour les producteurs dans la voiture de production de France Télévision à la ligne d'arrivée.

Niveau bas

Cependant, l'action se passe avec le short AS355. Avec une hauteur de 150 à 30 cm au-dessus du sol, ils viennent étonnamment près des coureurs et tentent de ne pas perturber la course. Le HdF a mis au point des procédures spéciales avec l’Autorité de l’aviation civile française, qui permettent non seulement un vol à basse altitude extrême, mais également une distance latérale de seulement 500 pieds du parcours.

HdF compte trois pilotes de caméra spécialement qualifiés pour le Tour de France, bien que d'autres pilotes de HDF puissent y participer si nécessaire. En outre, il existe des caméramans qui se concentrent sur les courses, des épidémies aux accidents, ainsi que des points de repère importants et des images artistiques souvent créées par les villes et les villages le long du parcours.

La tournée annonce généralement le parcours qui suivra la course en novembre. En janvier de la nouvelle année, les équipes HdF envahiront les rues qui traverseront la course pour localiser les terrains d’atterrissage et les zones de largage à proximité (y compris ceux situés sur une propriété privée). Ils évaluent les autorisations de survol requises et négocient avec les propriétaires si nécessaire.

Pendant six mois, les pilotes entraînent les pistes, les manœuvres, les procédures d'urgence et le positionnement de la caméra, ce dont le directeur a besoin pour être aussi efficace et précis que possible. Le tournage est littéralement écrit à la minute près par le directeur de la télévision, ce qui laisse peu de place aux manœuvres improvisées.

Filmer la course est un sport en soi

Jean-Marc Généchési, PDG de HdF, est un ancien pilote d'hélicoptère du Service français de l'armée et des secours. En plus de la tournée, des hélicoptères HdF ont eu l’occasion de filmer le rallye Paris-Dakar et d’autres courses cyclistes telles que Paris-Roubaix, le Critérium du Dauphiné, Paris Tours, le Deutschland Tour et le Tour de Paris Qatar. Généchési a récemment plaisanté avec un journal français Les Echos "Diffusion en direct du troisième plus grand événement sportif au monde est un sport de haut niveau. "

Pendant une course, les pilotes de caméras avec six fréquences radio différentes communiquant en permanence jonglent avec les équipes de caméras, le contrôle du trafic aérien, la télévision française, les techniciens et les organisateurs sportifs. Sur des terrains plats, les pilotes doivent non seulement conserver la position correcte, mais aussi prêter attention aux tours, en particulier sur les lignes à haute tension. En montagne, ils doivent faire face à des vents imprévisibles et à des températures chaudes qui affectent les performances du moteur et du rotor.

Pendant les trois semaines de la tournée, les pilotes HdF volent quotidiennement uniquement selon les règles de vol à vue (VFR). Jusqu'à ce que les coureurs atterrissent sur les Champs-Élysées à Paris, les trois hélicoptères HdF totalisent environ 110 heures de vol chacun. Pendant ce temps, les pilotes HdF volent souvent dans des espaces aériens restreints au-dessus des villes, des centrales nucléaires, des bâtiments / installations gouvernementaux et de plus de 30 zones naturelles.

Malgré les défis, les pilotes adorent ça. Chaque jour, ils prennent l'avion depuis un autre aéroport, souvent une bande d'herbe rurale. Les étapes de montagne sont leurs préférées, selon Généchési, mais la possibilité de voler à basse altitude au-dessus de Paris et d’autres villes est magique. Cette magie est ce qu'ils volent bas et attrapent lentement.

Christian Duc, ancien PDG de HdF, a déclaré au magazine interne Airbus: "La tournée est plus qu'un événement sportif mondial, c'est une carte postale vivante de la France".

Photo de l'annonce par Tim De Waele | Getty Images

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